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2020-5-17

COMODORO DEL AIRE ARTURO MERINO BENÍTEZ

EL SIGLO DE LA AVIACIÓN CHILENA

Publicado por: jtorresg197372@gmail.com
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Entre el primer vuelo realizado enChile por César Copetta en Agosto de 1910 y la sólida realidadactual, destaca con brillo propio una figura clave para la aviaciónchilena, que a partir de 1926 reúne sus elementos dispersos eincipientes, civiles y militares, y como Jefe de la Aviación Militarles da una estructura definida, les fija un propósito de carácternacional e impulsa la creación de la Fuerza Aérea en 1930, paralograrlo: el COMODORO ARTURO MERINO BENÍTEZ.


Por lo grandioso de su obra, quetrasciende nuestras fronteras, por su visión de futuro, por superseverancia, liderazgo y probidad, por su valor e integridad y, porsu gran amor a la Patria, para la cual supo poner la aviación a supleno servicio y progreso, es reconocido por todos los aviadores como“EL PROCER DE LA AERONÁUTICA CHILENA”.


SEMBLANZA DEL COMODORO


Datos biográficos


Nacido en Chillán el 17 de Mayo de1888. Sus padres fueron Pedro Merino Feliu y Clorinda Benítez Labbe.Ingresó a la Escuela Militar antes de cumplir los quince años deedad. Se destacó como Cadete, siendo designado por sus méritosBrigadier Mayor y egresando en 1908 como Teniente 2º de Artilleríacon sobresalientes calificaciones. Siendo Oficial de la EscuelaMilitar ascendió, por méritos, a Capitán en 1913. Egresó de laAcademia de Guerra en 1917 como Oficial de Estado Mayor y al añosiguiente, 1918, pronunció su recordada conferencia “Sobre futuraproporcionalidad de las distintas Armas”, en la cual hacíapresente la superioridad de la aviación sobre la caballería en laexploración a larga distancia y en el combate mismo, y su aceleradodesarrollo que había aumentado el efecto de las armas de fuego, portodo lo cual él pronosticaba que era natural esperar un aumento enla proporción de aviones, cañones y ametralladoras en losEjércitos.


En 1922 se encontraba sirviendo comoAgregado Militar a la Embajada de Chile en Brasil, cuando arribó aRío de Janeiro el Capitán Diego Aracena Aguilar, culminando el máslargo crucero aéreo efectuado en Latinoamérica hasta ese momento,lo que contribuyó a aumentar su interés por la aviación como mediomoderno de comunicación e integración.


En 1926 ingresó a los serviciosaéreos del Ejército, como Director de la Escuela de Aviación,siendo Mayor de Ejército del arma de Artillería. Al poco tiempo yya con 38 años de edad, voluntariamente hizo su curso de piloto,porque lo sintió como una obligación moral ya que debía mandar apilotos, lo que evidencia su gran sentido de responsabilidad y desuperación.


En 1928 asume la Dirección deAviación del Ejército, organismo recién creado, del que fue suprimer Director. Esta designación y el apoyo del Presidente de laRepública, General don Carlos Ibáñez del Campo, le permiten llevara cabo sus grandes ideas sobre lo que debía ser y significar laaviación en Chile, tanto militar, como civil y comercial, logros quese detallan más adelante.


El 21 de Marzo de 1930, siendoTeniente Coronel asume, con el título de Subsecretario de Aviación,el mando de la Fuerza Aérea Nacional, creada por Decreto 1.167 de lamisma fecha. No existía todavía el cargo de Comandante en Jefe, yaque antes de crearse la Fuerza Aérea existía un Ministerio deGuerra y uno de Marina que regían al Ejército y a la Armada,respectivamente. Solamente a partir de 1932, cuando se crea elMinisterio de Defensa Nacional, con tuición sobre las tres ramas dela Defensa, se crean los cargos de Comandantes en Jefe en cada arma,reportando a un solo Ministro.


Ejerció el mando institucional, conel grado de Comandante de Grupo, durante 1930 y 1931, pero losavatares de la situación política nacional lo alejaron de su cargoa fines de este último año. Fue reincorporado posteriormente enJunio de 1932, esta vez con el título de Comandante en Jefe de laFuerza Aérea y tres meses más tarde, el 02 de Septiembre de 1932,se cursó su ascenso a Comodoro del Aire (rango de General).


Terminó su carrera militardefinitivamente el 15 de Septiembre de 1932, en que se acogió aretiro.


Previo a esto, el 21 de Julio de 1932se había promulgado el Decreto Nº 247, que otorgó personalidadjurídica a la Línea Aérea Nacional, designándose un ConsejoDirectivo presidido por Merino Benítez. Posterior a su retiro,presentó su renuncia la cual fue rechazada por el Presidente electo,don Arturo Alessandri Palma, al cual acompañó hasta Agosto de 1938,prácticamente todo su mandato presidencial, dándole a dicha empresael enorme impulso que le permitió consolidarse como la principalaerolínea nacional hasta la actualidad.


Años más tarde volvió a dirigir laLínea Aérea Nacional, siendo nombrado Vicepresidente Ejecutivo deella el 11 de Noviembre de 1952, cargo que ejerció hasta el 24 deAgosto de 1954, a partir de lo cual se dedicó a actividadesparticulares.


Falleció en Santiago el sábado 30 deAbril de 1970, faltándole días para cumplir los ochenta y dos añosde vida.


Su personalidad


Fue un líder nato. Su ascendiente demando, liderazgo, firmeza, rectitud y perseverancia en todas susactuaciones, le ganaron siempre la mayor adhesión y lealtad de supersonal. A lo anterior, se unía su gran honestidad moral ymaterial, predicando con su ejemplo personal estas virtudes. Lecorrespondió durante su jefatura efectuar varias adquisiciones dematerial aéreo, para uso militar y comercial, e incluso una fábricade aviones (Curtiss en Los Cerrillos) y jamás se cuestionó suprobidad.


Con gran visión de futuro, visualizóla aviación como el medio más moderno, rápido y efectivo para unirterritorialmente todo Chile. Cuando el Presidente Ibáñez le expresósu desaliento por las dificultades geográficas para comunicarse conlos habitantes del territorio austral, Merino le respondió: “Yotengo un camino construido: ¡el de los cielos de Chile! ” Luchóincansablemente por ello, arriesgando incluso su vida, como en elcaso del accidente de Aguas Frescas, en Punta Arenas en enero de1930. En esa oportunidad, Merino se mantuvo horas a bordo de su aviónaccidentado en el Estrecho de Magallanes y fue rescatado cuando yaestaba prácticamente sumergido en sus heladas aguas.


Profundamente nacionalista: se opusotenazmente a que el tráfico aéreo en Chile fuera servido por líneasextranjeras y luchó por tener una línea nacional.


OBRAS Y REALIZACIONES DEL COMODORO


Su obra más maciza es sin duda, habersentado las bases y puesto en marcha el SISTEMA AERONAUTICO NACIONAL,tal como lo conocemos ahora. Teóricamente había sido esbozado porel Estado Mayor del Ejército en 1926, pero era necesario un lídercomo Merino para materializarlo en hechos concretos. Puede verse laobra de Merino a la luz de los componentes del Poder Aéreo:Componente de Fuerza La Defensa del país se efectúa en aire, mar ytierra; cada una de ellas con su respectivo instrumento bélico.Hasta 1930 no existía como tal en el aire, solamente Ejército yArmada para la superficie. Merino, con el decidido respaldo delPresidente de la República, General Carlos Ibáñez del Campo, lograel 21 de Marzo de 1930 la creación de la Fuerza Aérea comoinstitución independiente de las otras dos y con el mando únicosobre los medios aéreos de combate de la Defensa Nacional.


Hasta ese momento existían, no soloen Chile sino en todos los países, una concepción paralela delempleo de los medios de defensa, con muy poca conexión entre laestrategia terrestre y la naval, por razones obvias del escenario yde los medios de cada cual. Al crearse la Fuerza Aérea y tal como lohabía previsto Merino en 1918, la aviación pasa a tener un papelpreponderante en la estructura de la defensa nacional, ya que losmedios de superficie no pueden desentenderse de la amenaza desde laaltura.


Es por esta razón que la creación en1930 de la Fuerza Aérea como instrumento militar, en menos de dosaños obliga a establecer un Ministerio de Defensa, común para lastres Instituciones y, más importante aún, introduce en lasconcepciones estratégicas, la lógica inevitable del EMPLEO CONJUNTOde las fuerzas de aire, mar y tierra. Esta lógica ha tomado sutiempo en asentarse, pero en la actualidad es un hecho comúnmenteaceptado por la mayor eficiencia y sinergia que se produce en elempleo de los medios.


Componente de Desarrollo Aviacióncomercial


En 1928 plantea el establecimiento deuna línea aeropostal al Norte del país, proyecto que fue aprobadofinalmente por el Presidente Ibáñez, quien ordenó la compra de 20aviones Cirrus Moth para el futuro servicio. El Servicio Aéreo delEjército había creado en Santiago, en 1926, los Grupos Mixtos deAviación Nº 1 y 3, con la intención de asentarlos posteriormenteen Iquique y en Temuco. Cuando Merino Benítez es nombrado en 1928Director General de Aeronáutica del Ejército, se materializa estepropósito.


El Grupo Nº 1 en Iquique y las postasque establece desde la capital hasta Arica, permiten que el 5 deMarzo de 1929, se inaugure la “Línea Aeropostal Santiago-Arica”,que tres años más tarde se convierte en la LÍNEA AÉREA NACIONAL.


Dentro de este mismo espíritu,encabezó varios cruceros hacia la zona Sur y dispuso en 1928 elasentamiento en Temuco del Grupo Mixto de Aviación Nº 3. Al añosiguiente, 1929, crea la Escuadrilla de Anfibios Nº1 en PuertoMontt, con la cual echa a andar la “Línea Experimental PuertoMontt-Aysén”, como una primera etapa de la futura línea aMagallanes. En Enero de 1930 llega finalmente a Punta Arenas en untrimotor Junkers, siendo la primera vez que un avión llegaba a dichaciudad en vuelo desde el centro del territorio nacional. Allí sucedeel accidente de Aguas Frescas.


Con todos estos avances, cuando en1930 se crea la Fuerza Aérea, ya existía una base de materialsólida para sustentarla, formada por pilotos, tripulaciones, avionesy aeródromos, como producto del titánico esfuerzo de Merino Benítezen los cuatro años anteriores.


Durante la década de los treinta, seestablece un servicio a Magallanes desde Puerto Montt, con dosbimotores Sikorsky de la Fuerza Aérea Nacional que, aunque de cortavida, dejó los fundamentos necesarios para que en la década de loscuarentas, la Línea Aérea Nacional iniciara el servicio comercialde dicha ruta con aviones de itinerario.


De esta forma, gracias al tesón, lavisión y el sacrificio de Merino Benítez, el territorio nacionalquedó finalmente unido en su totalidad por el camino que él lehabía prometido al Presidente Ibáñez: el de los cielos de Chile.


Aviación civil y deportiva


Merino Benítez siempre vio en lospilotos civiles una reserva valiosa para integrar la dotación de laFuerza Aérea en casos de emergencias mayores. Por esa razón, fundóel Club Aéreo de Chile, en Mayo de 1928, y le proporcionó la másestrecha y decidida colaboración de la Fuerza Aérea para ir dandovida a los Clubes Aéreos a lo largo del país.


Oficiales pilotos se desempeñabancomo Instructores de vuelo de dichos Clubes, Oficiales Ingenieros ymecánicos de la Fuerza Aérea apoyaban el mantenimiento de sumaterial aéreo y fue así como se generó una importante masa depilotos civiles, preparados metódica y disciplinadamente, que fueronposteriormente generando a su vez, sus propios instructores. Desde elcomienzo, Merino dispuso que los pilotos civiles pasaran a integrarla Reserva de la Fuerza Aérea como Oficiales y los incorporópermanentemente a las actividades institucionales.


Con el tiempo, el Club Aéreo de Chileoriginal agrupó a todos los Clubes Aéreos que se fueron formando enel país, por lo cual tomó su nombre actual de FEDERACIÓN AÉREA DECHILE.


Al mismo tiempo y para un mejorordenamiento y seguridad de las actividades de la aviación civil ycomercial, Merino Benítez logró la creación de la DIRECCIÓN DEAERONÁUTICA el 28 de Marzo de 1930, organismo que hasta nuestrosdías cumple dichas funciones, además de velar por la seguridad dela aeronavegación en el espacio aéreo chileno.


Conciencia aérea nacional


Merino previó que era fundamental quela ciudadanía tomara conciencia lo más directa posible de losbeneficios y posibilidades que le ofrecía la aviación, para sucomunicación y progreso. Por esta razón impulsó la formación deuna conciencia aérea ciudadana, a través de discursos,conferencias, artículos de prensa, y además con frecuentes vuelospúblicos de grandes formaciones, que impactaban al público y quedespertaron muchas vocaciones en la juventud para ingresar, ya fueraa la Fuerza Aérea o a los Clubes Aéreos.


Industria aeronáutica


Probablemente en esa época no seconocía el término actual de “off sets”, pero ya en 1930 MerinoBenítez tenía el concepto de que las adquisiciones de materialaéreo dejaran también un beneficio residual en el país. Por estarazón, cuando a fines de 1928 se decidió la adquisición de 20aviones biplaza Curtiss, modelo “Falcon” para la Fuerza Aérea,Merino hizo colocar como condición inamovible en el contrato, que laempresa vendedora, la Curtiss Aeroplane Export Corporation, instalarauna fábrica de aviones para producir dichos aviones en Chile.


Consecuente con su profundo espíritunacionalista, estipuló que debía emplearse mano de obra nacional.Con este propósito, 25 técnicos egresados de la Escuela de Artes yOficios viajaron a Buffalo, Estados Unidos, en Abril de 1930, pararecibir instrucción en la propia fábrica matriz. De esta manera, enOctubre de 1930 se inauguró la FABRICA DE AVIONES en Los Cerrillos,con técnicos norteamericanos y los operarios chilenos instruidos enlos Estados Unidos.


Resulta entonces Merino Benítez, unpionero intuitivo de lo que en esta época se conoce como “off set”y que está siendo cada vez más habitual en estas adquisiciones.


Infraestructura aeronáutica


Una de las grandes dificultades que setuvieron desde los primeros intentos para expandir las líneas decomunicaciones aéreas desde El Bosque hacia el resto del país, fuela falta de una adecuada infraestructura, ya fueran canchas deaterrizaje, instalaciones meteorológicas, señalizaciones y, másadelante, radiocomunicaciones.


Los pilotos de la Línea Aeropostal alnorte salían en cada oportunidad, como decían en su jerga: “ahacerle pelea a la ruta”. Por telegramas se informaban de lasituación meteorológica en el punto de destino, pero no podíansaber como se les iba a presentar durante el trayecto. Lo precario delos lugares de aterrizaje añadía un factor adicional de riesgo aesos vuelos, pese a lo cual Merino Benítez supo imprimirle unamística especial a sus pilotos que los llevó a tratar de cumplircon los itinerarios a todo trance.


Recorrió personalmente las postashacia el norte y sur, destacó personal en cada sitio para irreparando permanentemente el terreno y fijando las demarcaciones, fuegenerando puestos de observación meteorológica y mejoró lacomunicación telegráfica.


Al mismo tiempo, ante la falta decartografía apropiada para la aeronáutica, dispuso la creación delGABINETE DE FOTOGRAMETRÍA AÉREA, el 12 de Julio de 1930, iniciativade largo plazo tendiente a formar un capital de fotos aéreas quepermitiera posteriormente, en conjunto con el Instituto GeográficoMilitar, producir cartografía más exacta de Chile. Dicho Gabinetees el antecesor del actual Servicio Aerofotogramétrico “GeneralJuan Soler Manfredini”, que es el representante oficial del Estadode Chile en materias aerofotogramétricas.


CONCLUSIÓN


Varias obras se han escrito sobre lavida y las realizaciones del Comodoro Merino Benítez en pro de laaeronáutica nacional; y muchas más podrían escribirse, por cuantopertenece a esa categoría de hombres excepcionales, decididos,tozudos en sus ideales, que dan origen a las grandes obras y explicanel progreso de los pueblos.


Sin embargo, basta con recordar susobras fundamentales, vale decir la Fuerza Aérea, el Club Aéreo, laLínea Aérea Nacional, la Fábrica de Aviones, la Dirección deAeronáutica, el Gabinete de Fotogrametría, para comprender deinmediato que nos encontramos en presencia de una figura señera ytremendamente significativa para todos los aviadores chilenos,civiles o en uniforme.


Sus infatigables esfuerzos porestablecer la aviación en Chile, su ejemplo personal, su moral,probidad y entereza; su gran liderazgo que llevó a su personal a lossacrificios más extremos en pos de este ideal aéreo, su prestigiointernacional representado en condecoraciones de países destacadosen la aeronáutica mundial, como Estados Unidos, Francia, Inglaterray Alemania, merecen sobradamente que el Comodoro del Aire Don ArturoMerino Benítez sea reconocido como un verdadero PROCER DE LAAERONÁUTICA NACIONAL, orgullo de la Fuerza Aérea y de Chile.


Como un reconocimiento a esta calidad,el Presidente de la República Excmo. Sr. Salvador Allende Gossensenvió en 1971 un Proyecto de Ley al Congreso, proponiendo denominaral Aeropuerto de Pudahuel con el nombre de este insigne aviadorchileno, recalcándose en el Mensaje respectivo que “era dejusticia honrar la memoria de quien contribuyó a marcarindudablemente, una época fructífera de la aviación nacional y, enespecial, de la Fuerza Aérea de Chile”.


Esta iniciativa vino a concretarsefinalmente en 1980, en el marco de la celebración del Cincuentenariode la Fuerza Aérea de Chile.





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